Helpen en inspireren

Een veilige ontmoetingsplek waar iedereen welkom is, dat is wat Christiaan Engels wil creëren. De 29-jarige Venraynaar, die vanwege zijn autisme op jongere leeftijd vaak gepest werd, richtte afgelopen maand de stichting Level Inn op. Deze ontmoetingsplaats, waar samen leren en ontwikkelen centraal staat, is sinds deze maand te vinden in het centrum van Venray.

Christiaan kwam een jaar geleden op het idee van Level Inn tijdens een project dat begeleid werd door Synthese. "Ik wilde graag van mijn kamer afkomen en anderen helpen", legt hij uit. "Ik woon namelijk in een 24-uurszorgwoning, omdat ik een vorm van autisme heb. De dagbesteding die aangeboden werd, was niets voor mij." Samen met twee werknemers van Synthese ging Christiaan op onderzoek uit wat dan wel bij hem zou passen. "Ik heb het altijd tof gevonden om met jongeren te werken en wilde hier graag iets mee doen", vertelt hij. "Door mijn autisme ben ik vaker buitengesloten en ik weet dat er genoeg mensen zijn die hier ook mee te maken hebben. Het is niet voor iedereen vanzelfsprekend om mee te doen in de maatschappij, ook al willen de meeste mensen dit wel graag. Daarom kwam ik op het idee van Level Inn: een stichting waar iedereen die iets wil leren welkom is." De nodige ervaring in het opzetten hiervan had Christiaan al. Hij creëerde vijf jaar geleden namelijk al de 'Goldeagle community', een digitale ontmoetingsplek waar mensen online met elkaar in contact kunnen komen en activiteiten kunnen doen. "We doen spellen, livestreams en maken video's", geeft hij aan. "Hier zijn veel mensen lid van die een rugzakje hebben. Ik wilde deze online ontmoetingsplek al langer omzetten in een fysieke plek en wist dat er genoeg ruimte was in het centrum van Venray. Hoe fijn zou het zijn als ik het werk, dat ik eerst vanuit mijn kamer deed, op een echte locatie zou kunnen uitvoeren waarbij ik mensen daadwerkelijk kan helpen?"

Verschillende activiteiten
Nadat Christiaan een ondernemingsplan schreef, kreeg hij een ruimte aangewezen in het Schoutenstraatje in Venray. Met Level Inn biedt hij jongeren een plek waar ze fysiek kunnen samenkomen en kunnen leren. "Dan heb ik het over leren in de breedste zin van het woord", legt hij uit. "We focussen ons op online, techniek en muziek. Zo kunnen jongeren hier leren hoe ze een website bouwen, maar gaan we ook muziek maken en game-avonden organiseren, speciaal gericht op het verbeteren van sociale vaardigheden. Het doel is vooral om te leren en te inspireren. Hier kennen we geen hokjes en stickers en kun je jezelf zijn. Iedereen is welkom." Ideeën heeft Christiaan in ieder geval genoeg. "Ik ga onderzoeken waar vraag naar is en daar wil ik dan op inspelen."
Bij Level Inn helpt Christiaan niet alleen jongeren, ook ouderen weten de weg te vinden naar de stichting. "Er komen hier dagelijks meerdere ouderen binnen die moeite hebben met de technologie van deze tijd. Computers, smartphones, tablets: ze komen allemaal voorbij. Zo krijg ik vragen over online bankieren, maar ook over het lezen van de mail via een telefoon."

Inspiratiebron
Met het opzetten van de stichting hoopt Christiaan niet alleen anderen te kunnen helpen, maar ook te inspireren. "Ik ben zelf altijd gepest in mijn jeugd. Tijdens mijn tijd op de basisschool en middelbare school heb ik me altijd het zwarte schaap gevoeld. Ik wil mensen laten zien dat ze hun dromen moeten najagen en dat alles mogelijk is. Geef niet op, ook al heb je een beperking. Mijn uiteindelijke droom is het creëren van een plek waar iedereen zich thuis voelt en zijn ding kan doen. Het zou geweldig zijn als mensen Level Inn weten te vinden en opzoeken."

Tekst en beeld: Floor Velthuizen